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Megalodon

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Animal extinto
Carcharodon (Carcharocles) megalodon
Megalodon.jpg
Largo aprox. Entre 12 y 20 metros
Altura aprox. Hasta 5 metros
Peso aprox. 30 toneladas
Alimentación Carnívoro
Era(s) Hace entre 28 y 1,5 millones de años, entre el Oligoceno y el Pleistoceno
Significado del nombre Diente gigante
Destacados Gran tamaño y cabeza grande
Descubierto por Agassiz
Año de Descubrimiento 1843
Especies Carcharodon (Carcharocles) megalodon

El Megalodon fue un pez de entre 10 o 18 metros, uno de los mayores depredadores del océano, del mismo género que el actual tiburón blanco. Era lo suficientemente grande para comer cachalotes y para tragarse a una persona de un bocado.

Características

Este inmenso animal fue uno de los mayores depredadores de todos los tiempos, además, podría ser el mayor pez de la historia, pues no se sabe bien el tamaño del Leedsichthys, el supuesto pez más grande de la historia, pero al igual que este, se han dado muchas estimaciones acerca del tamaño del Megalodon llegando a extremos tan grandes como los 44 metros, pero si fuera así de grande no habría cazado bien. La teoría más aceptada acerca de su tamaño se basa en una reconstrucción a escala del cuerpo basada en un diente de Megalodon y otro de tiburón blanco, de esta forma se dedujo su tamaño en alrededor de 18 metros, pero se cree que eran mayores. Se han encontrado muchísimos dientes de Megalodon, de hecho se han encontrado tantos que incluso se venden en colgantes. Cada diente mide 20 cm de largo y 23 cm de ancho. La forma de los dientes es más o menos triangular y los bordes estaban muy aserrados, perfectos para desgarrar la carne de sus presas, que iban desde focas como Acrophoca hasta ballenas como Brygmophyseter. Sus mandíbulas eran lo suficientemente grandes como para engullir a un hombre adulto, y ejercían una fuerza de unas 3 toneladas, superando a cualquier animal vivo o extinto, aún mayor que la del Tyrannosaurus, además, el Megalodon era mucho mayor que este. Este animal absorbía el oxígeno mediante branquias, y para no morir ahogado, necesitaba moverse casi constantemente, pues sus branquias, al igual que las del actual tiburón blanco, no tenían un sistema de absorción como nuestros pulmones. Este animal era similar al tiburón blanco, pues como ya hemos dicho antes, pertenecen al mismo género (Carcharodon, que significa diente de tiburón, algo realmente obvio), pero el tamaño del Megalodon dejaba en ridículo al de su primo actual. Se desplazaba moviendo su enorme cola de 3 metros de altura de un lado a otro y ganaba impulso extra gracias a las aletas pectorales, que también eran usadas a modo de timón y eran apoyadas por la aleta dorsal. Tenía las aletas pectorales relativamente pequeñas. Eran animales solitarios que, cuando se encontraban, peleaban ferozmente como demuestran los escasos esqueletos (al ser un pez cartilaginoso es muy difícil encontrar esqueletos, por lo que casi todos los esqueletos son moldes de escayola gigantes del de un tiburón blanco).

Descubrimiento

Las glossopetrae

De acuerdo a la ideas del Renacimiento, los gigantescos dientes triangulares fósiles que frecuentemente se hallaban inmersos en formaciones rocosas, se consideraron lenguas petrificadas (en latín glossopetrae) de dragones y serpientes. Esta interpretación fue corregida en 1667 por un naturalista danés, Nicolás Steno, quién las reconoció como pertenecientes a tiburones antiguos, basándose en la disección que realizó de una cabeza de tiburón actual.Steno describió sus hallazgos en un estudio, Disección de la cabeza de un tiburón, que contenía una ilustración de la cabeza del tiburón actual junto a dos glossopetrae, para mostrar y destacar su similitud con los dientes de este animal. Según John Maisey, la lámina de Steno corresponde a la primera ilustración conocida de fósiles de C. megalodon. Por otro lado, este estudio constituye la primera interpretación certera sobre el origen orgánico de los fósiles.

Identificación

Un naturalista suizo, Louis Agassiz, le dio a este tiburón su nombre científico, Carcharodon megalodon, en 1835,en su trabajo de investigación Recherches sur les poissons fossiles (investigaciones sobre los peces fósiles), que él completó en 1843. Los dientes de C. megalodon son morfológicamente similares a los dientes del gran tiburón blanco. Sobre la base de esta observación Agassiz asignó la especie megalodon al género Carcharodon. Aunque el nombre científico es C. megalodon, es frecuentemente apodado el tiburón megadiente  o el tiburón blanco gigante o inclusive el tiburón monstruo.

Fósiles

C. megalodon es representado en el registro fósil principalmente por dientes y centros de vértebras. Como en los demás tiburones, el esqueleto de C. megalodon estaba formado de cartílago más que de hueso; esto resulta en una pobre preservación de los especímenes encontrados. Sin embargo, los restos fósiles de C. megalodon indican que tenía los centros vertebrales densamente calcificados.

Dientes fósiles

Diente de megalodonte de cerca de 170 milímetros (medida diagonal desde el ápice de la cúspide de la corona al extremo de la base de la raíz posterior).

Los fósiles más comunes de C. megalodon son sus dientes. Las características diagnósticas de los dientes de C. megalodon incluyen: forma triangular, estructura robusta, gran tamaño, un borde finamente aserrado, y el cuello (base de la corona) con una visible forma de letra v.2 Los dientes de C. megalodon pueden medir cerca de 180 milímetros en altura perpendicular o longitud diagonal, y son los mayores en tamaño de cualquier especie conocida de tiburón.

Vértebras

Se han encontrado algunas vértebras fósiles de C. megalodon. El ejemplo más notable es una columna vertebral parcialmente preservada de un espécimen de C. megalodon, la cual fue desenterrada en la Cuenca de Amberes, Bélgica por M. Leriche en 1926. Este espécimen comprendía varios centros vertebrales, midiendo el mayor unos 155 milímetros de diámetro. Sin embargo, algunospaleontólogos han afirmado que podrían esperarse centros vertebrales considerablemente mayores de C. megalodon  Bendix-Almgreen (1983) publicó el hallazgo de veinte centros vertebrales sin conexión anatómica, pero muy próximos entre sí, procedentes de las arcillas de la Formación Gram (Dinamarca). Estos restos, de 100 a 230 milímetros de diámetro, mostraban una densa calcificación y estructura concéntrica.

Distribución paleogeográfica y edad

Se conocen fósiles de C. megalodon procedentes de diferentes partes del mundo, que incluyen a Europa, América del Norte, América del Sur, Islas Canarias, Puerto Rico, Cuba, Jamaica, Australia, Nueva Zelanda, Japón, África, Malta, Granadinas e India.7 Algunos dientes de C. megalodon se descubrieron en regiones muy alejadas de los continentes (por ejemplo, en la Fosa de las Marianas en el Océano Pacífico).16

Aunque los restos más antiguos de C. megalodon fueron reportados de estratos del Oligoceno tardío, hace cerca de 28 millones de años. una fecha más aceptada para el origen de la especie es durante el Mioceno Medio, hace unos 15.9 millones de años. A pesar que el registro fósil de C. megalodon por lo general está ausente en estratos posteriores al límite superior del Terciario,existe registro más reciente en estratos del Pleistoceno,Se cree que C. megalodon se extinguió en el final del Plioceno, probablemente hace unos 2.6 millones de años;  se piensa por lo tanto que los dientes post-pliocénicos reportados de C. megalodon son en realidad fósiles reelaborados.

Anatomía

Entre las especies existentes, se considera que el gran tiburón blanco es la más análoga a C. megalodon.2 La carencia de esqueletos fósiles bien preservados de C. megalodon ha forzado a los científicos a basarse en la morfología del gran tiburón blanco para inferir su aspecto y estimar su tamaño.

Estimación de tamaño

Debido a los restos fragmentarios, estimar el tamaño de C. megalodon se ha convertido en un reto. Sin embargo, la comunidad científica reconoce que C. megalodon superaba en tamaño al tiburón ballena (Rhincodon typus). Los investigadores dirigieron sus estudios hacia dos aspectos del tamaño: longitud total (LT) y masa corporal (MC).

Estimaciones de longitud total

El primer intento de reconstruir la mandíbula de este tiburón fue realizado por el profesor Bashford Dean en 1909. De las dimensiones de la mandíbula reconstruida, se supuso que C. megalodon podría haberse aproximado a los 30 metros de longitud total (LT), pero a la luz de nuevos descubrimientos fósiles y avances científicos sobre la comprensión de los vertebrados se considera ahora que esta reconstrucción es inexacta. Las razones principales citadas para esta inexactitud son: (1) el relativamente pobre conocimiento de la dentición de C. megalodon en la época de Dean, y estructuras musculares inadecuadas.Los expertos sugieren que una versión rectificada del modelo de mandíbula de C. megalodon de Bashford Dean podría tener cerca del 70% de su tamaño original, un tamaño más consistente con los hallazgos modernos. Para corregir los errores, los científicos, ayudados por nuevos hallazgos fósiles de C. megalodon y un conocimiento mejorado de la anatomía de sus más cercanos análogos modernos, introdujeron más métodos cuantitativos para estimar el tamaño basándose en las relaciones estadísticas entre el tamaño de los dientes y la longitud corporal en el gran tiburón blanco.Algunos de los métodos son mencionados a continuación.

Fuerza de mordida

En 2008, un equipo de científicos dirigido por Stephen Wroe llevó a cabo un experimento para determinar la fuerza de mordida de C. megalodon; los resultados indican que tenía una de las más poderosas fuerzas de mordida de la historia. Un C. megalodon de 15,9 metros de largo era capaz de ejercer una fuerza de mordida estimada en 108.514 newton,y un C. megalodon de 20,3 metros de largo sería capaz de ejercer una mordida estimada en 182.201 newton.

La fuerza de mordida de C. megalodon, en su tamaño máximo estimado, es cerca de 28 veces mayor que la del pez Dunkleosteus en 5,3 kilonewton, cerca de 10 veces mayor que la del gran tiburón blanco en 18 kilonewton, cerca de 5 veces mayor que la delTyrannosaurus rex en 31 kilonewton,3 y también es mayor que la del pliosaurio Pliosaurus funkei en 150 kilonewton.

Adicionalmente, Wroe y colegas (2008) señalaron que los tiburones también se sacuden de lado a lado cuando se alimentan, amplificando las fuerzas postcraneales generadas. Por lo tanto las fuerzas totales experimentadas por las presas son probablemente más altas que las fuerzas estimadas a través del experimento. La extraordinaria fuerza de mordida de C. megalodon debe ser considerada en el contexto del gran tamaño de este depredador extinto y a que la evidencia paleontológica sugiere que C. megalodon era un activo depredador de grandes ballenas.

Yacimientos

Se han encontrado restos en América, Australia, Asia, Islas Canarias etc...

Curiosidades

  • Hasta ahora es el tiburón más grande de todos.
  • Fue el pez más grande de todos en sus tiempos.
  • Es el pariente más cercano del tiburón blanco, hasta se piensa que es su antepasado.
  • Muchos científicos creen que pudo ser más grande que la Ballena Azul,pero esto se sigue debatiendo ya que no se sabe con exactitud su tamaño real.

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