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Animal extinto
Carcharodon megalodon
Megalodon
Largo aprox. Entre 14 y 20 metros
Altura aprox. Hasta 4 metros
Peso aprox. 50 toneladas
Alimentación Carnívoro; piscívoro
Era(s) Hace entre 28 y 2 millones de años, entre el Oligoceno y el Pleistoceno
Significado del nombre Diente gigante
Destacados Gran tamaño y boca dentada
Descubierto por Agassiz
Año de Descubrimiento 1843
Especies Carcharodon (Carcharocles) megalodon

El megalodón (Carcharodon Megalodon) fue una especie de tiburón gigante que vivió entre el Oligoceno y el Plioceno; es caracterizado por ser el terror de los mares de su tiempo.

Características

Los antiguos océanos tenían como depredador por excelencia a C. megalodon: inmenso desde donde se lo vea, este animal era, básicamente, un tiburón blanco de tamaño muy exagerado.

Tamaño

Lamentablemente, no se sabe con exactitud cual es el tamaño del tiburón debido a que su esqueleto, compuesto por cartílago, no se conservá como fósil, a excepción de sus dientes. Mediante estos últimos se hicieron estimaciones hechas en tiburones blancos, el largo final de megalodon dio como resultado 18 METROS como máximo.

Cabeza

Sus penetrantes ojos negros era lo menos resaltante pues su boca, de 2 m de largo, estaba compuesta por menos de 280 enormes dientes triangulares, robustos y aserrados, que superaban los 13 cm. Y por si fuera poco lo dicho, su fuerza de mordida era de unas aplastantes 18 toneladas, más que suficiente para destruirle los huesos a cualquier presa.

Aletas

Su aleta dorsal se vería de lejos como la vela de un barco. Todas sus extremidades eran bastantes largas pero no lo hacían lento si no que le proporcionaban rápidez, en especial las aletas pectorales que lo ayudaban a impulsarse junto con la cola.

Cola

Exactamente igual que la de un tiburón blanco, a difetencia de su tamaño de 3 m de altura, fue fundamental a la hora de caza debido a que le permitía para alcanzar una buena velocidad.

Respiración

Absorbía el oxígeno mediante las branquias a los costados de su cuerpo, y para evitar ahogarse, debía mantenerse en movimiento constantemente, pues sus branquias no tenían un sistema de absorción como nuestros pulmones.

Alimentación

Siendo un superdepredador, un megalodon adulto cazaba todo tipo de animales grandes: desde tortugas marinas hasta ballenas e, incluso, otros tiburones. Su apetito voraz lo obligaba a estar sólo la mayor parte de su vida, pues pasaba las 24 hs del día buscando alimento.

Estrategia de caza

El color (camuflaje) del megalodon era excelente para el ataque por sorpresa: su piel era blanca abajo y gris oscuro arriba, por lo que si se lo veía desde abajo hacia arriba no se diferenciaba del agua clara, y si se lo veía desde arriba hacia abajo no lo podrían notar por la oscura profundidad. Atacaba debajo del objetivo (por ejemplo, un cetaceo) tomando un gran impulso de velocidad con su cola, apoyada por sus aletas, abría rápido la boca y dañaba las partes vitales para moverse, como la cola o las aletas, arrancándolas con grandes mordiscos, dejando una enorme herida abierta e imposible de sanar. Luego, se apartaba del animal, esperando a que muriera desangrado. Comunmente, tenía que arreglárselas contra su propia especie por la disputa de presas muertas, también monstuos como el odontoceto Livyatan melvillei o el cachalote mordedor Brygmophyseter eran igual de agresivos.

Descubrimiento

Glossopetrae

Según data el Renacimiento, en formaciones rocosas se encontraban seguido gigantescas "lenguas petrificadas" (glossopetrae en latín) de reptiles como serpientes y míticos dragones. En 1667, Nicolás Steno, naturalista de origen danés, determino que las antiguas lenguas eran dientes que correspondían a escualos prehistóricos. Steno se guío por el estudio que realizó de una cabeza de tiburón blanco, demostrando la semejanza de dos "lenguas" con el tiburón mencionado.

Identificación y clasificación

Pasaron casi 200 años para que el descubrimiento de Nicolás recibiera su debido nombre. Fue Louis Agassiz, naturalista suizo, quién nombró al animal carcharodon megalodon en su trabajo 'investigaciones sobre los peces fósiles' (1835-1843). La anatomía calcificada de megalodon, similar a la de carcharodon carcharias, la acuñaron a la especie Carcharodon y, por ende, al tiburón. 

Fósiles

Los dientes de megalodon es lo que más se encuentra del espécimen, los cuales tienen características especiales como...

  • Nada finos y absolutamente robustos.
  • Tamaños de cerca de, o a veces más, 16 cm.
  • Aserrados en sus bordes.
  • La corona del diente tiene forma de v invertida.

Otros fósiles, no tan comunes, son las vértebras: en 1926 M. Leriche halló en la Cuenca de Amberes (Bélgica), lo que se trataba de nada más y nada menos que una columna vértebral de calidad media. En 1983 se conoció, gracias a Bendix-Almgreen, veinte centros vertebrales (próximos entre sí), recuperados de las arcillas de la Formación Gram en Dinamarca.

Extensión

La distribución de megalodon sacó a la luz que este estaba presente en casi todos los océanos del período Neógeno.

Anatomía

Entre las especies existentes, se considera que el gran tiburón blanco es la más análoga a C. megalodon.2 La carencia de esqueletos fósiles bien preservados de C. megalodon ha forzado a los científicos a basarse en la morfología del gran tiburón blanco para inferir su aspecto y estimar su tamaño.

Estimación de tamaño

Debido a los restos fragmentarios, estimar el tamaño de C. megalodon se ha convertido en un reto. Sin embargo, la comunidad científica reconoce que C. megalodon superaba en tamaño al tiburón ballena (Rhincodon typus). Los investigadores dirigieron sus estudios hacia dos aspectos del tamaño: longitud total (LT) y masa corporal (MC).

Estimaciones de longitud total

El primer intento de reconstruir la mandíbula de este tiburón fue realizado por el profesor Bashford Dean en 1909. De las dimensiones de la mandíbula reconstruida, se supuso que C. megalodon podría haberse aproximado a los 30 metros de longitud total (LT), pero a la luz de nuevos descubrimientos fósiles y avances científicos sobre la comprensión de los vertebrados se considera ahora que esta reconstrucción es inexacta. Las razones principales citadas para esta inexactitud son: (1) el relativamente pobre conocimiento de la dentición de C. megalodon en la época de Dean, y estructuras musculares inadecuadas.Los expertos sugieren que una versión rectificada del modelo de mandíbula de C. megalodon de Bashford Dean podría tener cerca del 70% de su tamaño original, un tamaño más consistente con los hallazgos modernos. Para corregir los errores, los científicos, ayudados por nuevos hallazgos fósiles de C. megalodon y un conocimiento mejorado de la anatomía de sus más cercanos análogos modernos, introdujeron más métodos cuantitativos para estimar el tamaño basándose en las relaciones estadísticas entre el tamaño de los dientes y la longitud corporal en el gran tiburón blanco.Algunos de los métodos son mencionados a continuación.

Fuerza de mordida

En 2008, un equipo de científicos dirigido por Stephen Wroe llevó a cabo un experimento para determinar la fuerza de mordida de C. megalodon; los resultados indican que tenía una de las más poderosas fuerzas de mordida de la historia. Un C. megalodon de 15,9 metros de largo era capaz de ejercer una fuerza de mordida estimada en 108.514 newton,y un C. megalodon de 20,3 metros de largo sería capaz de ejercer una mordida estimada en 182.201 newton.

La fuerza de mordida de C. megalodon, en su tamaño máximo estimado, es cerca de 28 veces mayor que la del pez Dunkleosteus en 5,3 kilonewton, cerca de 10 veces mayor que la del gran tiburón blanco en 18 kilonewton, cerca de 5 veces mayor que la delTyrannosaurus rex en 31 kilonewton,3 y también es mayor que la del pliosaurio Pliosaurus funkei en 150 kilonewton.

Adicionalmente, Wroe y colegas (2008) señalaron que los tiburones también se sacuden de lado a lado cuando se alimentan, amplificando las fuerzas postcraneales generadas. Por lo tanto las fuerzas totales experimentadas por las presas son probablemente más altas que las fuerzas estimadas a través del experimento. La extraordinaria fuerza de mordida de C. megalodon debe ser considerada en el contexto del gran tamaño de este depredador extinto y a que la evidencia paleontológica sugiere que C. megalodon era un activo depredador de grandes ballenas.

Yacimientos

Se han encontrado restos en América, Australia, Asia, Islas Canarias etc...

Curiosidades

  • Hasta ahora es el tiburón más grande de todos.
  • Fue el pez más grande de todos en sus tiempos.
  • Es el pariente más cercano del tiburón blanco, hasta se piensa que es su antepasado
  • Algunos científicos estimaron que sus años de vida rondaban entre los 50 a 100 años aproximadamente.

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