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Animal extinto
Mammut americanum
Mammut americanum.jpg
Largo aprox. 5 metros
Altura aprox. 2,5 metros
Peso aprox. 5 toneladas
Alimentación Herbívoro
Era(s) Hace entre 3,7 millones y 10.000 años en el Plioceno y Pleistoceno
Posible hábitat. coníferas, llanuras, bosques de pino, pastizales y bosques tropicales.
Significado del nombre Mamut americano
Destacados Pelo, cuerpo alargado y colmillos cortos
Yacimientos Norteamérica
Descubierto por Robert Kerr
Año de Descubrimiento 1792
Especies M. americanum

M. matthewi M. raki M. cosoensis

Esta especie de mammut medía 2,5 metros de altura, y era una de las más pequeñas. Sus colmillos estaban ligermante curvados hacia arriba y eran algo pequeños. Su cuerpo era bastante alargado y sus patas muy robustas. Tenía una gruesa capa de pelo para aislarlo del frío. Vivía en bosques y praderas frías. Los últimos ejemplares coexistieron con los humanos, y posiblemente estos son los responsables de su extinción, y se han hallado restos con pelo y comida.

Descripción Editar

Comparación de tamaño de un mastodonte con un humano.

Los mastodontes eran similares en apariencia a los elefantes y mamuts aunque no estaban cercanamente emparentados. Comparados a los mamuts, estos tenían piernas más cortas, torsos más largos y eran más robustos, algo similar al elefante asiático. El tamaño promedio de la especie M. americanum (mastodonte americano) era de alrededor de 2.3 metros de altura a los hombros, correspondiente con una hembra grande o un macho pequeño, sin embargo, los machos grandes podían llegar hasta los 2.8 metros de altura y pesar tanto como 4.5 toneladas. Al igual que los elefantes actuales, las hembras eran más pequeñas que los machos. Los mastodontes tenían cráneos bajos y alargados con largos colmilloscurvados, siendo los de los machos más pesados y con mayor curvatura.

Los mastodontes tenían dientes en forma de cúspide, adaptados para masticar hojas y ramas de los árboles y arbustos, diferentes de los dientes de mamuts y elefantes, que tienen series de placas de esmalte, adaptadas para masticar pastos.

Descubrimiento Editar

Los primeros restos del mastodonte fueron encontrados en la villa de Claverack, Nueva York, en 1705: un diente de aproximadamente unos 2 kilogramos de peso que llegó a ser conocido como el "incognitum". Un tiempo después, restos similares fueron encontrados en Carolina del Sur, que de acuerdo a los esclavos, eran parecidos a los del elefante africano, pronto siguieron el descubrimiento de huesos completos y colmillos en Ohio y la gente empezó a llamarle "mamut" como aquellos que estaban siendo excavados en Siberia. Los anatomistas notaron que los dientes de los mamuts y los elefantes eran diferentes a aquellos del "incognitum", que poseía filas de grandes cúspides cónicas, indicando que estaban tratando con una especie distinta.

Clasificación y especies Editar

Mammut es un género perteneciente a la extinta familia Mammutidae, emparentados con la familia Elephantidae(mamuts y elefantes) de la cual divergieron hace aproximadamente 27 millones de años. A lo largo del tiempo, fósiles de sitios en Norteamérica, África y Asia han sido atribuidos a Mammut pero solo los provenientes de Norteamérica han sido descritos y nombrados, uno de ellos, M. furlongi, cuyos restos fueron encontrados en la Formación Juntura en Oregon, Estados Unidos, data del Mioceno tardío, sin embargo, actualmente ya no se considera una especie válida. Las cuatro especies actualmente aceptadas son las siguientes:

  • M. matthewi: sus restos fueron encontrados en la Formación Snake Creek en Nebraska, Estados Unidos, datan del periodo Hemfiliano tardío. Algunos autores lo consideran prácticamente indiscernible de M. americanum.
  • M. raki: nombrado en homenaje de Joseph Rak, quien descubrió sus restos cerca de la ciudad de Truth or Consequences, Nuevo México, en la Formación Palomas. Data de mediados del Plioceno temprano, entre 4.5-3.6 millones de años atrás. Coexistió con Equus simplicidens y Gigantocamelus y difiere de M. americanum por tener un molar relativamente más largo y estrecho, similar a la descripción del género ahora invalidado Pliomastodon, lo cual soporta su clasificación como una especie primitiva de Mammut. Sin embargo, como es el caso con M. matthewi, algunos autores no lo consideran suficientemente distinto de M. americanumpara justificar su designación como una especie distinta.
  • M. cosoensis: Sus restos fueron encontrados en la Formación Coso en California, Estados Unidos, datan del Plioceno tardío, fue originalmente descrita como una especie de Pliomastodon pero fue asignada a Mammut cuando ambos géneros fueron sinonimizados.
  • M. americanum: el mastodonte americano, la más conocida y última de las especies de Mammut, sus restos más antiguos datan de mediados del Plioceno temprano. Tuvo una distribución continental, especialmente durante la época del Pleistoceno, sus fósiles han sido encontrados desde Alaska, Estados Unidos hasta Honduras y de costa a costa de América del Norte. El mastodonte americano semejaba al mamut lanudo en apariencia, con una capa gruesa de lana. Sus colmillos en ocasiones excedían los 5 metros de largo, se curvaban hacia arriba, pero no tanto como los de los mamuts lanudos. Su hábitat principal eran los fríos bosques de piceas y se cree que vivían en manadas. Se extinguió al final del Pleistoceno hace aproximadamente 11,000 años.

Paleobiología Editar

Vida social Editar

Hembra y cría de mastodonte americano en el Museo George Page.

Basados en las características de sitios óseos se puede inferir que, como en los proboscídeos actuales, los grupos sociales de los mastodontes consistían de hembras adultas, crías y jóvenes, viviendo en grupos limitados llamados manadas mixtas. Los machos abandonaban la manada una vez que alcanzaban la madurez sexual y vivían solos o en grupos exclusivos de machos. Contrario a los elefantes actuales, la evidencia sugiere que no poseían una temporada de apareamiento, tanto hembras como machos se buscaban los unos a los otros cuando estaban sexualmente activos.

Distribución y hábitat Editar

Restauración de una manada en su hábitat por Charles R. Knight.

La distribución de la mayoría de las especies de Mammut es desconocida, debido a que sus ocurrencias están restringidas a pocas localidades, siendo la excepción a esto el mastodonte americano (M. americanum), el cual tuvo la más amplia distribución de los proboscídeos norteamericanos, sus restos han sido encontrados en depósitos que datan desde mediados del Plioceno hasta el final del Pleistoceno y en localidades abarcando todo el continente norteamericano, desde Alaska, Estados Unidos hasta Puebla, México, también existen reportes aislados de restos en Honduras, probablemente como resultado de la máxima expansión alcanzada por el mastodonte americano durante el Pleistoceno tardío. Existe amplia evidencia de que los miembros del género Mammut eran habitantes de bosques principalmente, alimentándose de vegetación silvestre. Los mastodontes no se dispersaron hacia América del Sur, se especula que esto fue debido a alguna especialización en algún tipo particular de vegetación.

Dieta Editar

Los mastodontes han sido caracterizados como animales predominantemente de pastoreo, la mayoría de los reportes de contenido intestinal han identificado ramas de coníferas como el elemento predominante en sus dietas, en otros reportes, sin embargo, no se han encontrado contenidos de coníferas, sugiriendo en su lugar una alimentación selectiva de vegetación herbácea baja, lo cual implica una dieta mixta de ramoneo y pastoreo, lo cual es respaldado por estudios de la química isotópica de sus huesos, mostrando además una preferencia estacional por el ramoneo.

Extinción Editar

Un mastodonte en su antiguo hábitat por Heinrich Harder.

Generalmente se reporta que los mastodontes desaparecieron de América del Norte aproximadamente hace 12 700 años, como parte de una extinción en masa de la mayoría de la megafauna del Pleistoceno, ampliamente considerada como resultado de un rápido cambio climático así como también el incremento en la sofisticación de las armas de piedra de los cazadores Clovis. Estos paleoindios llegaron al continente americano hace 13 000 años, su población alcanzó grandes números de manera relativamente rápida y su cacería podría haber causado una gradual reducción de la población de mastodontes. Análisis de los colmillos de mastodontes de la región de los Grandes Lagos en Norteamérica abarcando varios miles de años antes de su extinción en el área, muestran una tendencia a la disminución de la edad de maduración; esto es lo contrario a lo que se esperaría si estuvieran experimentando estrés por un ambiente no favorable, pero es consistente con la reducción de competencia intraespecífica que resultaría de una población siendo reducida por la cacería humana.

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